¿Quiere pagar menos impuestos? Haga un sándwich de empresas, con dos rebanadas irlandesas y una holandesa.

Imagínese que usted es americano. Cree una empresa en las Bermudas, en el Caribe, y véndale su propiedad intelectual. Esta empresa abre luego una filial en Irlanda. A continuación, cree otra empresa en Irlanda, que hace los cobros de su operación en Europa. Ahora, cree otra empresa en Holanda. Haga que su segunda empresa en Irlanda envíe dinero a su negocio en Holanda, que inmediatamente lo envía a su primera empresa en Irlanda, que tiene su sede en las Bermudas. ¿Parece aburrido y algo confuso? Esa es justamente la idea.

El éxito de los paraísos fiscales depende de la capacidad de al menos dificultar la comprensión del flujo de dinero y, en los casos más graves, imposibilitar el rastreo de este. Las técnicas de contabilidad que dan dolor de cabeza sólo de pensar en ellas permiten que multinacionales como Google, eBay e Ikea minimicen los impuestos debidos – de forma totalmente legal.

Es fácil entender por qué esto causa rabia a la mayoría de la población una vez que lo entienden. Los impuestos son una especie de mensualidad de un club: parece incorrecto evitar su pago y beneficiarse de los servicios ofrecidos a los asociados – en el caso de un país, Estado o ciudad, estamos hablando de seguridad, carreteras, alcantarillas, educación y así sucesivamente.

Pero los paraísos fiscales no siempre tuvieron una reputación tan mala. Ya han funcionado como lugares seguros para que las minorías escapen de regímenes autoritarios. En el país nazi, por ejemplo, los judíos contaron con la ayuda de los banqueros suizos para ocultar su dinero.

Evitar x evadir

Desgraciadamente, los bancos de Suiza pronto borraron esa buena imagen al mostrar que estaban igualmente dispuestos a ayudar a los nazis a esconder bienes que robaron y que no querían devolverlos a sus dueños originales. Hoy en día, paraísos fiscales son polémicos por dos razones: la evasión fiscal, que utiliza medios ilícitos para evitar el pago de impuestos, y la elusión fiscal, que explora brechas en la ley para evitar, de forma legal, el pago de impuestos.

Las leyes valen para todos: pequeños negocios e incluso personas comunes podrían crear sistemas internacionales para aprovechar diferentes legislaciones. Sólo que no facturan lo suficiente para justificar lo que habrían de pagar a contadores por ese tipo de servicio. Si los ciudadanos comunes quisieran reducir su cuenta de impuestos, sus opciones estarían limitadas a diferentes formas de delito de evasión fiscal: fraudes sobre los valores debidos, transacciones en dinero no declaradas o incluso pasar por aduanas en los aeropuertos sin declarar los productos que superan el precio valor permitido para compras en el extranjero.

Secreto

Las autoridades fiscales señalan que gran parte de la evasión fiscal deriva de incontables – y modestas – infracciones, y no de ricos y millonarios ocultando su dinero con la ayuda de banqueros. Pero es difícil estar seguro. Después de todo, si fuera posible medir el problema de forma precisa, ni siquiera existiría. Tal vez no sea sorprendente que el secreto bancario haya comenzado en Suiza: las primeras regulaciones que limitan la capacidad de un banco para compartir información sobre sus clientes fueron aprobadas en 1713 en Ginebra.

El secreto en torno a las operaciones ganó fuerza en los años 1920, cuando muchos países europeos elevaron impuestos para pagar deudas contraídas en la Primera Guerra Mundial, y muchos ciudadanos ricos buscaron maneras de ocultar su dinero. Al percibir que esto favoreció su economía, en 1934, Suiza hizo que los banqueros revelaran información financiera.

El eufemismo para paraísos fiscales es offshore – término usado para cuentas y empresas mantenidas en el exterior. Gradualmente, paraísos fiscales surgieron en pequeñas islas como Jersey, Malta y el Caribe. Pero la real explicación es histórica: el desmantelamiento de imperios europeos en las décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial. Al no querer dar de forma clara subsidios a las Bermudas o a las Islas Vírgenes, el Reino Unido alentó a estos países, por ejemplo, a desarrollar experiencia en servicios relacionados con los de la City de Londres, como se llama el centro financiero de la capital británica. Así, el subsidio ocurrió de forma indirecta, por medio de ingresos financieros concurridos en esas islas.

Lacuna

El economista Gabriel Zucman tuvo una idea ingeniosa para estimar la riqueza que está escondida en el sistema bancario de paraísos fiscales.

En teoría, si se suman los activos (activos) y pasivos (obligaciones debidas) informados por todos los centros financieros globales, las cuentas deben estar en equilibrio, pero eso no sucede. Cada uno de estos centros tiende a informar individualmente más pasivos que activos.

Zucman analizó los números y descubrió que, globalmente, los pasivos superaban en un 8% los activos. Esto sugiere que al menos ese porcentaje de la riqueza global no es declarado. Otros métodos aplicados para hacer este cálculo llegan a sumas aún mayores.

El problema es particularmente grave en los países en desarrollo. Por ejemplo, Zucman estima que el 30% de la riqueza de África está escondida en paraísos fiscales. Calcula en unos 14.000 millones de dólares el perjuicio anual en la recaudación de impuestos. Esto sería suficiente para construir muchos hospitales y escuelas.

La solución de Zucman es la transparencia: crear un registro global de quién es dueño de qué y dar fin al secreto y al anonimato bancario que protegen a las empresas y los fondos. Esto puede ayudar a combatir la evasión fiscal, pero la elusión fiscal es un asunto mucho más complejo y repleto de sutilezas. Para entender por qué, imagine que yo sea dueño de una panadería en Bélgica, de una fábrica de productos lácteos en Dinamarca y de una tienda de sándwiches en Eslovenia.

Si vendo un sándwich de queso y gano 1 euro de ganancia, ¿cuánto de ese valor debe ser gravado en Eslovenia, donde vendí sándwich, en Dinamarca, donde el queso fue producido, y en Bélgica, donde hago el pan? No hay una respuesta simple.

Trucos

En los años 1920, conforme los impuestos aumentaban mientras el mundo se globalizaba, la Liga de las Naciones (antecesora de la ONU) creó protocolos para lidiar con esas cuestiones. Ellos permiten que las empresas tengan cierta flexibilidad para elegir dónde registran sus ganancias. Hay argumentos en favor de ese sistema, pero también posibilita algunos trucos contables dudosos.

Hay un ejemplo apócrifo muy mencionado que ilustra bien los extremos lógicos de esta práctica: una empresa en Trinidad y Tobago supuestamente vende bolígrafos para una empresa hermana por US $ 8,5 mil cada una, resultando en más ganancias contabilizadas en Trinidad, donde se paga menos impuestos, y menos en lugares donde las tasas son más altas.

La mayoría de los trucos son menos obvios y, por lo tanto, más difíciles de cuantificar. Sin embargo, Zucman estima que el 55% de los beneficios de las empresas estadounidenses pasan por gastos fiscales, como Luxemburgo y Bermudas, lo que genera pérdidas de US $ 130 mil millones para el contribuyente.

Otra estimación apunta que las pérdidas en recaudación en países en desarrollo superan en mucho el volumen de dinero enviado como ayuda humanitaria a esas naciones. Hay posibles soluciones: los beneficios podrían ser gravados globalmente, con gobiernos creando formas de determinar qué proporción de los impuestos debidos debe ser pagada a cada país.

Voluntad política

Una fórmula similar existe para determinar la parte de los beneficios debida por empresas estadounidenses a cada unidad de la federación de Estados Unidos. Pero eso depende de la voluntad política para lidiar con los paraísos fiscales. Y, aunque en años recientes han surgido algunas iniciativas en este sentido, especialmente a través de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE), generaron poco impacto.

Tal vez no sea una sorpresa, dados los incentivos implicados. Las personas inteligentes pueden facturar más explorando brechas que tratando de acabar con ellas. Los gobiernos tienen incentivos para competir entre sí al ofrecer menos impuestos, porque recibir una pequeña parte de un valor es mejor que una parte mayor de nada.

Para las islas pequeñas, puede incluso tener sentido estar exentos de impuestos, ya que la economía local se beneficiará del impulso a sus mercados de abogacía y contabilidad.

El mayor problema es que los paraísos fiscales se benefician principalmente de la elite financiera, incluidos algunos políticos y sus donantes de campañas. Mientras tanto, la presión de los votantes por medidas contra estos esquemas está limitada por la naturaleza confusa del problema.

Fuente y del IJF Brasil